‘Il canto di Ulisse’ / ‘The Canto of Ulysses’ is one of the most commented and studied chapters, at the heart of Primo Levi’s first and most important book, Se questo è un uomo / If This is a Man. This means that critical readings and analyses of the chapter are to be found in almost every scholarly work on the book, and in most writings on Levi’s work as a whole.

The field is potentially vast. Here we are offering a short bibliography of key critical studies that focus primary or substantially on the chapter itself, drawing on some of the key references included in our collective commentary on the chapter on this site and on other sources.

The field has, inevitably, looked above all at relations between Levi, Auschwitz, and Dante in the chapter; but, as our commentary shows, the chapter opens up many directions for analysis and creative response, through the rapport between Levi and Jean – ‘il Pikolo’ – through dynamics of memory, language, and translation, and many other facets that remain to be explored.

This bibliography is not intended to be comprehensive nor exhaustive and we aim to enrich it as the work on this site continues.

For a much fuller bibliography on Levi and Se questo è un uomo, we recommend the webpages of Turin’s Centro internazionale di studi Primo Levi, especially its Bibliography section, which contains over 7000 resources by and about Levi.

On the history of the composition and the various published and manuscript versions of the book and this chapter within it (we feature the 1947 and 1958 editions on the Editions tab on this site), see: Levi, Opere complete (OC I, 1449-98, esp. 1469-71); Scarpa (2022).

Critical works on ‘Il canto di Ulisse’

Alexander, Zaia, ‘Primo Levi and Translation’, in The Cambridge Companion to Primo Levi, ed. Robert S. C. Gordon (Cambridge: Cambridge University Press, 2007), pp. 155-69

Angier, Carole, The Double Bond. Primo Levi: A Biography (London: Viking Penguin, 2002), pp. 330-34, 446-52

Balakian, Peter, ‘Poetry in Hell: Primo Levi and Dante at Auschwitz’, The American Poetry Review, 37.1 (2008), pp. 3-5

Baldasso, Franco, ‘Weightless Flight: Primo Levi and the “Break of Civilization”’, NEMLA Italian Studies 32 (2009-10), pp. 62-90

Banner, Gillian, ‘Primo Levi’, in Holocaust Literature: Schulz, Levi, Spiegelman and the Memory of the Offence (London: Vallentine Mitchell, 2000), pp. 87-130 (‘The Canto of Ulysses’, pp. 104-07)

Begenat-Neuschäfer, Anne, ‘“Io credo proprio che il mio destino profondo sia la spaccatura”’. Zu Primo Levis Deutung der Figur des Odysseus bei Dante’, Deutsches Dante Jahrbuch, 81 (2006), pp. 175-93

Belpoliti, Marco, Primo Levi di fronte e di profilo (Milan: Guanda, 2015)

Belpoliti, Marco, ‘Levi papers. Ulisse e la luce’, Pagine ebraiche, 12 March 2017, at:

Belpoliti, Marco, ‘Tre Levi all’inferno’, in Inferno, ed. Jean Clare, Laura Bossi (Milan: Electa, 2021), pp. 352-61

Bertelli, Diego, ‘Ricordare Dante a costo di non mangiare. L’esperienza della memoria ne “Il canto di Ulisse” di Primo Levi’, Italian Poetry Review, 13-14 (2018-2019), pp. 218-44

Boitani, Piero, L’ombra di Ulisse. Figure di un mito (Bologna: Il Mulino, 1992); trans. The Shadow of Ulysses (Oxford: Clarendon Press, 1994)

Bouvier, David, ‘Art as Weapon, or Murderous Beauty’, Arion 20.2 (2012), pp. 81-98

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Burgel, Matthias, ‘L’Ulisse desanctisiano di Primo Levi’, in ‘Scolpitele nel vostro cuore’: Primo Levi a cento anni dalla sua nascita, ed.Maria Antonietta Garullo et al (Rome: Ensemble, 2020), pp. 71-90

Cavaglion, Alberto, Primo Levi e Se questo è un uomo (Turin: Loescher, 1993)

Cavaglion, Alberto, [textual commentary] in Primo Levi, Se questo è un uomo (Turin: Einaudi, 2012)

Cavaglion, Alberto, and Paola Valabrega, ‘Fioca e un po’ profana’: La voce del sacro in Primo Levi (Turin: Einaudi, 2018)

Charlwood, Catherine, ‘“II resto [non] è silenzio”: The Friendship of Texts between Hamlet and Se questo è un uomo’, in Interpreting Primo Levi, ed. Minna Vuohelainen, Arthur Chapman (New York: Palgrave Macmillan, 2016), p.187-200

Cohen, Uri, ‘Consider If This Is a Man: Primo Levi and the Figure of Ulysses’, Jewish Social Studies, 18.2 (2012), pp. 40-69

Destefani, Sibilla, ‘Ulisse nelle camere a gas: la mise en abîme di Inferno XXVI in Se questo è un uomo di Primo Levi’, NEMLA Italian Studies, 37 (2015), pp. 97-118

Destefani, Sibilla, L’anticiviltà. Il naufragio dell’occidente nelle narrazioni della Shoah (Milan: Mimesis, 2017), pp. 235-318

Druker, Jonathan, ‘The Shadowed Violence of Culture: Fascism and the Figure of Ulysses in Primo Levi’s Survival in Auschwitz’, CLIO, 33.2 (2004), pp. 143-61

Druker, Jonathan, Primo Levi and Humanism after Auschwitz: Posthumanist Reflections (New York: Palgrave Macmillan, 2009)

Evangelisti, Letizia, Auschwitz e il ‘new humanism’ : il canto di Ulisse delle vittime della ferocia nazista (Rome: Armando, 2009)

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Franceschini, Fabrizio, ‘Il “canto di Ulisse”, il nome di Sansone e “Il Versificatore” di Primo Levi’, Italianistica, 48.2-3 (2020), pp. 275-86

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